Pentru mulţi oameni care doresc să studieze la o universitate bună şansele sunt reduse din cauza taxelor aferente, mai ales în SUA. „University of the People“ este prima universitate online, prezentă în mai multe ţări ale lumii, care le oferă oamenilor de diferite categorii sociale posibilitatea de a studia gratuit.

„University of the People” (Universitatea oamenilor) este prima instituţie de învăţământ online acreditată, înfiinţată în anul 2009, de către antreprenorul în educaţie Shai Reshef. Aceasta este destinată oricărei persoane sărace din lume, care altfel nu ar avea acces la un nivel superior de educaţie. Singurele taxe pe care le plătesc studenţii sunt taxa de înscriere (aprox. 50 de dolari) şi câte o taxă pentru fiecare examen, pe care dacă nu îşi pot permite să o plătească, primesc burse. În rest, toate resursele oferite de universitate sunt gratuite, notează BBC.

Condiţiile cerute pentru a avea acces la „University of the People” sunt diploma de liceu, vârsta peste 18 ani şi cunoaşterea limbii engleze. Universitatea nu este dotată cu dispozitive high-tech, hotărâre luată în mod deliberat de către conducătorii acesteia, pentru ca oricine să poată avea acces la ea, fiind nevoie doar de internet. În prezent, universitatea are 700 de studenţi din 142 de ţări, dar Reshef speră ca până în anul 2016 numărul studenţilor să crească până la 5.000.

A doua șansă

Unul dintre beneficiarii acestei universităţi este Ali Patrik Eid, care a absolvit recent facultatea, fără să fi plătit niciun dolar şi fără să asiste fizic la cursuri. Bărbatul iordanian, în vârstă de 34 de ani, şi-a dorit foarte mult să studieze, dar nu credea că acest vis i se va împlini vreodată. El nu şi-a găsit încă un post de muncă în domeniul pe care l-a studiat, dar se gândeşte la posibilitatea de a avea propria afacere.

Naylea Omayra Villanueva Sánchez locuieşte în Tarapoto, Peru, ţară în care educaţia universitară este greu accesibilă. În urma unui accident de motocicletă a rămas paralizată de la talie în jos, fiind nevoită să folosească un scaun cu rotile pentru a se deplasa. În timpul recuperării, în timp ce naviga pe internet, a aflat despre „University of the People”. Imediat s-a hotărât să se înscrie la facultate, unde a plătit o singură taxă. Deşi la început a fost suspicioasă faţă de această posibilitate atât de tentantă, citind regulamentul şi condiţiile universităţii a înţeles că această universitate este pentru oameni ca ea.

Shai Reshef susţine că a creat acest proiect motivat de convingerea că educaţia este un drept la care oricine ar trebui să aibă acces. Fondurile necesare universităţii sunt acoperite cu ajutorul sponsorilor şi donatorilor, printre care se află şi Hewlett-Packard, Fundaţia Intel sau Fundaţia Bill & Melinda Gates.

Anul trecut, Microsoft a anunţat că va contribui la acest proiect, ajutând studenţii din Africa. Chiar şi profesorii sunt implicaţi în mod dezinteresat în acest proiect, chiar dacă sunt profesori renumiţi, care au fost sau sunt încă în funcţii de conducere în marile universităţi ale lumii (Oxford, Yale, Academia din Paris, Universitatea George Washington, Universitatea din New York etc).

Oportunitate sau ameninţare?

Acest proiect, admirat şi susţinut de mulţi, a fost însă şi criticat. Unul dintre critici a fost Philip Altbach, directorul Centrului Internaţional de Educaţie Superioară de la Colegiul din Boston, care nu crede că educaţia oferită în această universitate se ridică la nivelul altor universităţi.

Pe de altă parte, faptul că educaţia şi cursurile online sunt din ce în ce mai răspândite (platforma Coursera a înregistrat mai bine de 4 milioane de studenţi în primele 18 luni) reprezintă o ameninţare şi ar putea presupune mai puţine locuri de muncă în universităţi. De aici reiese și reticenţa cadrelor didactice.

Dr. William Lawton, director la Observatory on Borderless Higher Education, spunea că aceste cursuri online, care îi permit unui profesor să „predea” la sute sau mii de studenţi, ar putea fi o ameninţare, dar și o metodă ineficientă de a preda la nivel universitar. Totuşi crede că universităţile tradiţionale nu vor dispărea, ci vor adopta o nouă modalitate de predare, un amestec între modul tradiţional şi cel online.