În ţările civilizate, acolo unde discuţia publică despre consumul de tutun a fost atât de răspândită încât până și cei care nu doreau au fost educaţi cu privire la efectele nocive ale fumatului, prevalenţa acestui obicei toxic a scăzut până la nivelul la care a ajuns o problemă pentru producătorii de ţigări.

Suedia, de pildă, ţara cu cei mai puţini fumători din lume, face parte dintr-o serie de state occidentale în care procentul fumătorilor este, de ani buni, sub 14%: California (SUA) – 9,8%, New South Wales (Australia) – 13,9%, British Columbia (Canada) – 11%. În aceste ţări, consumul de tutun a devenit, dintr-o declaraţie de statut înalt, apanajul populaţiei cu probleme mintale, cu probleme legate de consumul de alcool și droguri, a populaţiei infracţionale și a persoanelor fără adăpost.

Noile „ţigări fără tutun”, așa numitele e-ţigări, care funcţionează prin încălzirea la abur a substanţelor aducătoare de plăcere fumătorilor, sunt în ultima vreme „asul din mâneca” marilor producători, care se străduiesc să realizeze „o revoluţie globală”, așa cum spun prin purtătorii lor de cuvânt.

Numai că această revoluţie se tot împotmolește în studii care arată că vaping-ul (inhalarea nu de fum, ci de aerosoli, obţinuţi prin încălzirea unui lichid special) ar putea fi chiar mai nociv decât fumatul clasic. Efectele vaping-ului nu sunt clar decantate în studiile știinţifice, însă ambiguitatea concluziilor oamenilor de știinţă nu merge atât de departe pe cât le-ar plăcea producătorilor. Cei mai mulţi spun – asemenea unui medic citat de BBC – că, dacă fumezi, vaping-ul ar putea fi un pas util, dar strict pe drumul spre abstinenţă totală. Dacă te apuci să vapezi, ca nefumător, faci o eroare gravă.

Posibil mai dăunătoare decât ţigările tradiţionale

La începutul acestei săptămâni, un studiu efectuat de cercetători de la Centrul Medical Sinai, din Los Angeles, a fost prezentat la o conferinţă știinţifică organizată de Asociaţia Americană de Cardiologie, iar mesajul cercetătorilor a fost unul cât se poate de serios: ţigările electronice ar putea fi mai dăunătoare pentru inima unui fumător decât ţigările tradiţionale, cu tutun.

Echipa de la Sinai a comparat evoluţia a trei grupe de subiecţi: 10 nefumători, 10 fumători de tutun și 10 consumatori de ţigări electronice. Toţi participanţii la studiu aveau mai puţin de 40 de ani și toţi erau sănătoși. Cercetătorii le-au evaluat tensiunea arterială după o serie scurtă de exerciţii fizice intense și au constatat că, spre deosebire de participanţii din celelalte grupe, fumătorii de ţigării electronice nu prezentau niciun fel de creștere a tensiunii. „Aceasta sugerează că ţigările electronice provoacă o anomalie care împiedică reglarea fluxului sanguin în inimă”, explica dr. Florian Rader, coautor al studiului și cardiolog la Cedars-Sinai’s Smidt Heart Institute.

Cei mai mulţi dintre noi asociem, pe bună dreptate, ţigările cu cancerul pulmonar. Însă nu știm că, în realitate, bolile de inimă provocate de fumat ucid mai mulţi oameni decât bolile pulmonare generate de același comportament. Date provenind din SUA anului 2014 arătau că fumatul s-a aflat în spatele a 1 din 4 decese provocate de boli cardiovasculare, ceea ce ar însemna aproximativ 210.000 de decese în fiecare an. Cancerul pulmonar, în schimb, ucide aproximativ 140.000 de americani anual. Dacă e-ţigările se dovedesc a fi mai rele pentru inima fumătorului decât ţigările de tutun, implicaţiile asupra sănătăţii sunt enorme.

Rader recunoaște că studiul la care a colaborat este prea mic pentru a oferi concluzii inechivoce, însă nu este singurul care a observat o asociere între vaping și un risc mai mare de boli de inimă. Există și alte studii care arată că vaping-ul ar putea fi cauza unor boli grave ale inimii.

Merită riscul?

O altă cercetare publicată zilele acestea în Archives of Disease in Childhood documentează cazul extrem al unui adolescent din Marea Britanie care fost la un pas de moarte după ce plămânii lui au suferit o reacţie alergică la substanţe din ţigara electronică.

Medicii au fost nevoiţi să îl conecteze pe Ewan Fisher la un plămân artificial pentru a-l putea ţine în viaţă, după ce plămânii lui au cedat și el nu a mai putut respira. Medicii care l-au tratat au spus că vaping-ul „nu este sigur”, deși autorităţile de reglementare din domeniul sănătăţii din Marea Britanie spun că ţigările electronice sunt cu 95% mai sigure decât tutunul clasic.

Povestea lui Ewan este demnă de un film de groază. La 16 ani, a dorit să se lase de fumat pentru a-și îmbunătăţi performanţele la box. Și, în loc de fumat, a început să vapeze. La câteva luni după ce s-a apucat, adolescentul a început să aibă dificultăţi la respiraţie tot mai pronunţate. Atunci când a început să tușească și să se sufoce în somn, mama lui l-a dus la Urgenţe. Doctorii au constatat că plămânii lui nu mai făceau faţă și, în scurt timp, tânărul a ajuns la Terapie intensivă, conectat la aparate. Starea lui se înrăutăţea și nici măcar aparatul de ventilaţie nu reușea să îi oxigeneze suficient organismul. A fost transportat la un spital unde a fost conectat la un aparat care îi oxigena sângele și îi elimina dioxidul de carbon în afara corpului, după care îl reintroducea în organism.

După acea etapă critică, Ewan, care are astăzi 19 ani, a intrat într-o perioadă lungă de recuperare, care este și astăzi în desfășurare. „Vaping-ul practic m-a distrus”, spunea tânărul într-un interviu pentru BBC. „Încerc să le spun tuturor, dar ei cred că sunt prost; le spun tovarășilor mei și ei nu mă ascultă. Au văzut prin ce am trecut, dar ei tot fumează. Merită riscul? Eu nu doresc nimănui să treacă prin ce am trecut eu…”

Ewan se teme astăzi chiar și să stea în preajma celor care vapează, conștient că până și aburul expirat de alţii i-ar putea afecta plămânii.

Dr. Jayesh Bhatt, consultant la Nottingham University Hospitals, spunea pentru BBC că „lecţia acestui caz este că vaping-ul nu este sigur, mai ales pentru tineri; aceștia nici nu ar trebui să se apropie de vaping. Noi considerăm, în paguba noastră, că ţigările electronice sunt «mult mai sigure decât tutunul».”

Vocile dezinteresat împotrivă

Luna trecută, un studiu publicat în New England Journal of Medicine concluziona că inflamaţia pulmonară provocată de una sau mai multe toxine inhalate ar fi cauza principală a problemelor pulmonare apărute la mai multe persoane care s-au îmbolnăvit de plămâni după ce au vapat. Autorii acestui studiu învinuiau THC sau alţi derivaţi de canabis din conţinutul lichidului pentru ţigara electronică.

Reprezentanţii Organizaţiei Mondiale a Sănătăţii (OMS) au afirmat că ţigările electronice sunt „fără îndoială dăunătoare și ar trebui supuse unor reglementări în consecinţă”.

Deși producătorii promovează ţigările electronice drept o alternativă mai curată la ţigările clasice, OMS avertizează populaţiile că „nu există suficiente dovezi independente care să susţină folosirea acestor produse în intervenţiile de reducere a consumului convenţional de tutun”.

Există trei tipuri de ţigări electronice: cele care încălzesc tutun (heated tobacco products, sau HTP); cele care încălzesc un lichid conţinând nicotină (dar nu și tutun) și alte substanţe chimice (sisteme de administrare electronică a nicotinei, sau ENDS) și cele care încălzesc soluţii cu diverse ingrediente, unele nefiind nici măcar menţionate pe lista de ingrediente, dar care nu conţin nicotină (dispozitive de administrare electronică a unor substanţe non-nicotinice, sau ENNDS).

Periculoase mai ales pentru adolescenţi

„Deși au fost iniţial prezentate ca o variantă mai sigură, ţigările electronice nu sunt lipsite de efecte secundare”, a avertizat Atena Zahedi, doctor în bioinginerie și autor principal al unui studiu care arată că ţigările electronice cu nicotină deteriorează celulele stem ale creierului. „Chiar și expunerea pe termen scurt, în condiţii de utilizare cronică, poate duce la moarte celulară sau boală. Observaţiile noastre sunt aplicabile, foarte probabil, oricărui produs care conţine nicotină.”

Oamenii de știinţă de la Universitatea din California, campusul Riverside, au numit mecanismul de inducere a toxicităţii celulare prin utilizarea ţigărilor electronice „hiperfuzie mitocondrială indusă de stres” (SIMH) și, folosindu-se de experimente pe cobai, au descoperit că „expunerea celulelor stem la e-lichide, aerosoli sau produși nicotinici generează un răspuns celular care duce la SIMH”. Celulele stem, prezente în organismul uman de-a lungul întregii vieţi, sunt celule capabile să se specializeze pe diferite funcţii, devenind celule cerebrale, sangvine sau osoase. Ele sunt mai sensibile la stresori decât celulele gata specializate.

Potrivit Centrelor pentru Prevenirea şi Controlul Bolilor din SUA (CDC), numărul adolescenţilor americani care au recunoscut că utilizează produse cu nicotină a crescut cu circa 36% anul trecut, un fapt atribuit unei creşteri a utilizării ţigărilor electronice. Potrivit legii federale, vârsta minimă pentru a cumpăra produse din tutun este de 18 ani, însă în California şi în alte state aceasta a fost fixată la 21 de ani. Circa 10,8 milioane de adulţi americani folosesc în prezent ţigări electronice, iar peste 50% dintre aceștia au sub 35 de ani. Unul din 3 utilizatori de e-ţigarete vapează zilnic, avertizează cercetătorii în cadrul unui studiu recent, publicat în Annals of Internal Medicine.

Revoluţia se amână

La nivel global, peste 20,8 milioane de persoane vapează. În Europa, ţara cu cei mai mulţi oameni adepţi ai acestui obicei este Marea Britanie, cu 2,8 milioane. În România, 27% din totalul populaţiei sunt fumători, iar dintre aceștia 8% utilizează ţigara elecronică.

Experţii spun că anumite categorii vulnerabile sunt mai expuse riscului de a utiliza ţigări electronice. Printre acestea se numără fumătorii de ţigări tradiţionale, adulţii șomeri și persoanele care aparţin comunităţii LGBT. Persoanele cu probleme medicale cronice, cum ar fi bolile de inimă, cancerul, astmul și tulburările respiratorii au fost, de asemenea, mult mai susceptibile la utilizarea de ţigări electronice comparativ cu indivizii care nu manifestă aceste probleme de sănătate.

Și de aceea, autorităţile din unele state, precum oficialii din orașul San Francisco, au interzis vânzarea ţigărilor electronice până la clarificarea efectelor pe care acestea le au asupra sănătăţii.

Revoluţia pe care au anunţat-o producătorii de tutun întârzie așadar să apară. Și avem numeroase motive să ne dorim ca ea să nu se mai concretizeze niciodată și să nu stingherească tendinţa spre demodarea obiceiului de a fuma, atât de evidentă deja în ţările civilizate.